Projet Solar Impulse

Le 7 avril 2010, pour la première fois dans l’histoire de l’aéronautique, un avion propulsé exclusivement par de l’énergie solaire avec un pilote à son bord a effectué un vol de près d’un heure et demie.

L’avion

Cette avion (enregistré sous le numéro HB-SIA) de 63m d’envergure, 21m de long et pesant 1,6 tonnes fonctionne uniquement grâce à l’énergie du soleil. Les 11 628 panneaux solaires en silicium monocristallin couvrant ses ailes et son empennage permettent l’alimentation des 4 moteurs électriques de 10 chevaux-vapeur ( HP) chacun et les 400 Kg de batteries. Il a une vitesse moyenne de vol de 70 Km/h et une altitude maximale de 8 500 mètres.

Chaque m² de cellules photovoltaïques utilisé reçoit l’équivalent de 250 Watt en moyenne sur une journée- 100W au maximum à midi (une production plus importante aurait été possible mais au prix d’une masse de l’appareil plus élevée). L’avion porte 200 m² de cellules photovoltaïques, il reçoit une énergie moyenne de 6kW soit l’équivalent de 8HP. C’est approximativement la même puissance dont disposaient les frères Wright lors de leur premier vol en 1903. La chaîne totale a une efficacité de 12%. 

 Solar ImpulseSolar Impulse

Le projet

Au-delà du symbole et du défi technologique, l’objectif n’est pas de construire un avion solaire capable de transporter 300 passagers mais de travailler à l’amélioration des systèmes énergétiques (des cellules photovoltaïques jusqu’aux batteries en lithium), des matériaux et des structures dans le contexte contraignant de l’aéronautique.

A présent, le projet est d’effectuer un vol de 36 heures d’affilées (soit un cycle complet jour-nuit-jour) sans carburant avec pour seule énergie le soleil et pour, d’ici quelques années faire le tour du monde.

Mais ce défi énergétique reste complexe : l’énergie électrique solaire produite dans la journée devra permettre de faire voler l’avion mais aussi de charger les 400Kg de batteries pour permettre la continuation du vol pendant la nuit.

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